Entendiendo los terremotos

Hoy se conmemora un año del terrible terremoto (y posterior terriblísimo tsunami) que ocurrió en mi Chile; y recordando dicha fecha quiero escribir un poco de la ciencia tras los terremotos.

Como probablemente todos saben, los terremotos se generan por el movimiento de las placas terrestres debido a la llamada “deriva continental”. El movimiento de estos “parches” de los que está formada la corteza terrestre fue descubierto por Alfred Wegener, que no sólo se dió cuenta que las masas de tierra (como América del Sur y África) calzaban como en un puzzle, sino que también estudió las ubicaciones geográficas de fósiles de animales y plantas, junto con rocas sedimentarias de igual formación ubicadas en los distintos lados de las “piezas del puzzle terrestre”.

Aunque no se sabe exactamente que mecanismo es el principal responsable de este movimiento, se sabe que estas placas se han movido desde que se formó la Tierra y se seguirán moviendo hasta que se la coma el Sol (sí, eventualmente, el Sol se “comerá” a nuestro planeta en unos cuantos millones de años más). Las placas se mueven a una tasa promedio de 1 a 16cms al año (similar a la tasa de crecimiento de las uñas), pero tal como digo, esto es “en promedio” Imáginense que no se cortan las uñas por 10, 20, 30 o 100 años y de repente deciden cortárselas… ¡¡eso pasa en un terremoto!!.Un terremoto es la liberación de esa energía potencial acumulada por años liberada en un tiempo muy corto, moviendo millones y millones de toneladas de tierra, que termina formando valles, montañas, cordilleras, etc, etc.

Velocidades de las placas en cm/año (extracto del libro Introduction to Physical Geology de Thomson & Turk)

Como ejemplo, la energía liberada en el terremoto del 27 de febrero pasado en la costa del Bio-Bio (Chile) es equivalente a más de 1.000 bombas atómicas de Hiroshima. Es por esto que me indigna escuchar a algunas personas diciendo que los últimos terremotos son producto de una “gran conspiración” o “ensayo de microondas desde satélites”… ¿realmente creen que un satélite es capaz de lanzar una señal equivalente a 1.000 bombas atómicas desde una antena ubicada sobre la Tierra? Y para colmo, ¿ sin dejar ningún rastro en su paso?

Para poder comparar distintos terremotos, el (inicialmente) físico teórico Charles Richter se le ocurrió en 1935 medir la amplitud de un sismógrafo en una escala logarítmica, y ajustando con la distancia al epicentro concibió la hoy conocida escala de magnitudes Richter. Esta escala mide la energía liberada por el evento, se mide en números reales positivos (recuerden que es el resultado de una ecuación logarítmica) y no tiene un valor máximo. Que sea logarítmica significa que cuando un terremoto (A) es 1.0 grado mayor que otro (B), se liberó aprox 32 veces más energía. Pero si el terremoto (A) es 2.0 grados Richter mayor que el terremoto B, se liberó aprox 32 x 32 = 1024 veces más energía!!. Es por esto que es una ilusión decir “menos mal que hay hartos temblores chiquititos… asi nos liberamos del grande”. De ser así, tendríamos que haber tenido aprox 5600 terremotos como el del 21 de febrero pasado de Nueva Zelanda para liberar la energía equivalente de nuestro 27 de febrero 2010 en Bio-Bio, Chile. Como anécdota, Richter llamó a esto “magnitud” de un terremoto por su pasado interés en astronomía, donde la palabra magnitud relaciona el brillo de una estrella (el “brillo” de un terremoto). Otro error usual es decir… “alla en Bio-Bio fue 8.8, asi que en Santiago debió ser como 6.5” Eso está muy mal, ya que la escala Richter mide energía liberada en el proceso; y no le urge saber donde fue… sólo le interesa que energía liberó. La escala Richter es útil para comparar terremotos desde el punto de vista científico.

Para medir un terremoto desde el punto de vista político, económico, gubernamental y/o social existe la llamada “Escala Modificada de Mercalli“. Esta escala fue inicialmente propuesta por Giusseppe Mercalli (y modificada posteriormente por otros científicos) mide efectos percibidos o daños ocacionados para poner un número que se encuentra tabulado. La escala Mercalli son números enteros y se denotan con números romanos (porque los romanos no tenían el concepto de número decimal). Como ejemplo, si usted siente un temblor y ve que se mueven unos vidrios; pero su vecino que estaba quedándose dormido no sintió nada, usted estuvo en un temblor clasificado como “grado IV en la escala de Mercalli”. Esta escala depende totalmente de la ubicación geográfica, el tipo de suelo, la calidad de las construcciones entre otros. El mejor ejemplo es el terremoto del 12-enero 2010 en Haití (magnitud Richter 7.0), pero fue IX o X en Mercalli. Sin embargo, el de 27-feb-2010 de Chile (magnitud Richter 8.8) fue VII o VIII en Mercalli. Bajo el concepto de esta escala, aquí sí tiene sentido que en distintas ciudades tenga distintas magnitudes Mercalli, al contrario de la escala Richter.

Error al describir la magnitud de un terremoto usando las escalas Richter y Mercalli

Espero que con esto no se cometan algunos de los errores usuales como decir “el terremoto fue 8.8 en escala Mercalli” (como alguna vez apareció en Tele13 Internet y muestro en la “captura de pantalla” adjunta) u otros. Mis condolencias a las familias que perdieron a sus seres queridos, sus casas y todo lo que tenian; en uno de los terremotos más grandes de la historia.

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6 respuestas a Entendiendo los terremotos

  1. Jaime dijo:

    Muy bueno!! Muchas gracias…

  2. Muchas gracias por tu comentario. Espero sigas “leyendonos”!
    Que estes muy bien

  3. Pingback: Terremoto en Japón: efectos de la Luna y la emergencia nuclear « Conexión causal

  4. Jmanuel dijo:

    Cuánta energía sale de la voz de axel rose (guns n roses) y golpea la membrana del micrófono ?
    Esos pequeñitos joules modulan decenas de kilovatios y mueven kilos de tetas al ritmo de welcome to the jungle.
    Cómo sería el cuento considerando algún efecto magnetohidrodinámico, cierta RF a tal frecuencia podría gatillar alguna dinámica de fluidos tectónica y liberar tensiones que están casi por liberarse ?
    No soy físico pero no me suena taaan descabellado que existan fenómenos físicos convencionales que usados con ingenio retorcido pudieran provocar efectos mayúsculos, gran blog !

    • Estimado Jmanuel,

      Agradezco que te haya gustado el blog, y no puedo dejar de responder tu comentario.

      Es cierto que cuando un cantante (p ej Axl Rose) canta mueve una minuscula membrana en un microfono que vuelve euforica a la multitud. Sin embargo, ese microfono esta conectado a una amplificador, que a su vez esta conectado a la red electrica. La multitud al saltar tiene su propia energia, proveniente de la comida que cada uno consume. Toda la energia liberada en un concierto no es mas que otra forma de manifestacion de la conservacion de la Energia. De alguna parte proviene la energia liberada; y puede ser de la red electrica, de la comida (o bebida) de los participantes.

      En el caso de los terremotos, se sabe que las placas se mueven inevitablemente. Sin embargo, no se conoce la zona donde se producira una “fractura”; debido entre otras cosas a que las masas terrestres no son totalmente solidas (efectos plasticos). Si se pudiese gatillar (con ingenio retorcido, como tu dices) una fractura tendria que seguir conservando la energia del sistema. Es decir, necesitamos “inyectar” en la zona critica (suponiendo que podemos determinarla, cosa que no puede saberse con certeza) energia suficiente para producir una fractura. Una fractura puede ser unos varios kilometros de largo, lo que implica millones de toneladas que se fracturan; bajo decenas o centenas de kilometros bajo la superficie. Esa fractura es capaz de mover millones de millones de toneladas a lo largo de cientos de kilometros. Claramente, requeririas de una energia EXTREMADAMENTE grande para lograrlo, una muy buena capacidad de penetracion en la superficie y una eficiencia practicamente imposible. Son esos ordenes de magnitud que indican que es imposible inducir (por el hombre) un terremoto como los vividos ultimamente (por muy retorcida que sea la mente de los “criminales”)

      Que estes bien,
      .F

  5. Hola una pregunta que me inquierta es:
    ¿qué escala Richter alcanzo el terremoto en México 1985 el de Chile 2010 y el Tsunami de Japón en el 2011. Convierte la función a escala exponencial?

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