Conversando con el autor de La Partícula Divina

En mayo de 2001 tuve el honor de representar a mi país en la competencia científica escolar más importante del mundo (Intel-ISEF) organizada por Intel Corporation en Silicon Valley (San Jose, California). Además de ser una experiencia muy enriquecedora y de haberme llevado un premio a casa, tuve la oportunidad soñada de conocer en persona a ciertos personajes que para mí eran rock stars (me sentí como aquel comercial de Intel). El día de la inauguración del evento me perdí del grupo con el que andaba y tuve que buscar un lugar solo entre los cientos de participantes. Encontré un asiento desocupado junto a señor muy bien vestido, junto a quien habían otros señores también muy bien vestidos. Al rato el presentador del evento llamó a agradecer la presencia de un grupo de premios Nobel de física y química en la audiencia a quienes llamó a ponerse de pie: justamente eran los señores bien vestidos sentados a mi lado! Al terminar la ceremonia me acerqué a Leon Lederman (Nobel de Física en 1988) para saludarle ya que me gustaban mucho sus analogías entre partículas y el gato de Cheshire de Alicia en el país de las maravillas (uno de mis libros favoritos). Me saludó cordialmente y me preguntó a qué pensaba dedicarme. Le respondí que me gustaba la física de partículas y qué me recomendaba al respecto, a lo que me respondió que lo único que importaba es disfrutar lo que uno hacía: “Disfrútalo (me dijo), disfruta tener el placer de conocer el misterioso corazón del universo que nos rodea”. No olvidé sus palabras y ese momento pasó también a ser uno de los más importantes de mi inicios en mi carrera como físico, después de todo pude conversar con uno de mis rock stars. En ese evento también estuve de visita en el Berkeley Lab donde pude entrevistarme con Saul Perlmutter, otro científico que quería conocer con quien hablamos cerca de una hora sobre supernovas y la expansión acelerada del universo (eso da para otra historia), trabajo por el cual Perlmutter obtuvo el Premio Nobel el año pasado.

Los años pasaron y mientras más estudiaba comprendí cuál fue el aporte de Lederman a la ciencia. Como físico experimental sus aportes fueron varios, incluyendo el descubrimiento del quark bottom en 1977, lo que lo consagró como destacado físico experimental y puso como candidato al Nobel, además de un fallido descubrimiento en 1977 que pudo darle otro Nobel. Al final en 1988 fue galardonado por su más importante aporte al desarrollar un método para crear haces de neutrinos que son usados hasta nuestros días en todos los experimentos de neutrinos “fabricados” en el laboratorio. Este método además le permitió junto a Melvin Schwartz y Jack Steinberger descubrir que existía más de un tipo de neutrino en la naturaleza (hoy sabemos que son tres). Lederman dirigió Fermilab, el más importante laboratorio estadounidense que lo llevó a liderar la física de partículas hasta la puesta en marcha del LHC y fue también un ferviente defensor (junto a Steven Weinberg) del super colisionador supercondurctor (SSC), que se habría convertido en el hermano mayor del LHC (el proyecto SSC fue cancelado en 1993).

Lederman es también muy conocido por su devoción a la educación, estableciendo en Fermilab un centro educativo para las escuelas de la zona (Lederman Science Center), participó en muchos programas de televisión para contarle a la comunidad de qué se trata la física de partículas e incluso participó en “Street Corner Science” donde sentado en las calles de New York la gente se acercaba a hacerle preguntas sobre física. Su pasión por la divulgación lo llevó a escribir un libro para público general que personalmente encuentro divertidísimo y muy educativo. Su libro “The God Particle” es muy recomendable para cualquier persona que desea aprender de manera clara y amena en qué consiste la física de partículas, sin embargo ha sido también criticado por su título. En el mismo libro Lederman explica que al referirse al famoso bosón de Higgs y la dificultad para observarlo en el laboratorio quiso titular su libro “The Goddamn Particle” sin embargo no tuvo buena aceptación de parte del su editor, que además consideró que usar la palabra dios podría gatillar el interés de parte del público general ya que usar esta palabra en un libro de ciencia generaría controversia. Lederman accedió de mala gana incluyendo una analogía que hace entre las interacciones fundamentales y un pasaje de la biblia, sin embargo el libro es un libro de ciencia y nada tiene que ver con religión. El título del libro ha llevado a que la prensa se dirija al bosón de Higgs como la “partícula de dios” o “partícula divina” a pesar de que nada tiene de divino ni conexión religiosa. Sin embargo el título cautiva a las audiencias religiosas como también a aquellas que se molestan con menciones religiosas al hablar de ciencia. En otras palabras, el nombre fue una estrategia publicitaria muy exitosa!

Personalmente no me agrada cuando los medios se refieren a la partícula de dios no por su posible interpretación religiosa sino que porque desvía la atención del punto principal que es hablar de ciencia, además mucha gente no sabe que el nombre nada tiene que ver con religión y lleva a confusiones. Aparte de eso creo que he aprendido a soportar el nombre. En mayo de 2011, exactamente 10 años después de mi interacción con Lederman fui invitado a dar un seminario en Fermilab. Uno de los días allá en la entrada del Fermilab High Rise me encontré con Leon Lederman nuevamente. Obviamente él no tenía idea quién le hablaba, pero le conté sobre la conversación 10 años atrás (la que obviamente no recordaba), cuando le pedí un consejo; “probablemente te dije que no te dedicaras a la física” (me dijo riendo). “¿Y a qué dedicas?” me preguntó a lo que respondí “neutrinos”. Me miró sonriendo y me dijo: “¿Neutrinos?! Creo que conozco a esos pequeñines!” Fue un placer conversar frente al Tevatrón sobre el capítulo de su libro donde discute con Demócrito sobre los a-tomos y se refieren al Tevatrón como a una gran navaja de Demócrito. Luego de un par de minutos le pregunté acerca del título de su libro, si pensó en la cantidad de malinterpretaciones y discusiones sobre dios que el título traería. A esto sólo me dijo “yo odio el nombre! Además es una broma, es un chiste, se usa el nombre dios de manera despectiva, es un sarcasmo pero las personas religiosas no entienden el chiste!” luego de reír un rato agregó: “de todas formas mira el lado positivo: ¿cuánta gente religiosa que nunca en su vida tomaría un libro de física ha leído mi libro?”. Claramente los años no le han quitado su sentido del humor y debe ahora estar atento, como toda la comunidad científica al tan esperado anuncio del 4 de julio en CERN acerca de su llamada goddamn particle.

El anuncio del 4 de julio

En estos días veremos más y más noticias sobre el bosón de Higgs, o la partícula de dios como los medios le siguen denominando. Esta mañana los dos grandes experimentos del jubilado Tevatron no quisieron estar ausentes en esta semana que algunos denominan la más emocionante de la física de partículas en décadas para anunciar sus últimos resultados en los que se muestran señales que refuerzan la posibilidad de un bosón de Higgs con una masa cercana a 125 GeV (unas 130 veces la masa de un protón). La señal observada llega a 2.9\sigma para un determinado canal.
Qué esperar del anuncio del CERN? La madrugada del miércoles a las 9am (hora de Suiza) comienza el seminario que todos seguiremos de cerca ya que se dice puede ser histórico. Si bien es siempre bueno mantener la calma y evitar hiperventilarse como decía en un post anterior, esta vez hay muchos factores que parecen indicar que algo interesante será anunciado. Por un lado están los rumores que siempre aparecen pero que ahora no han sido desmentidos; la invitación del CERN no señala que no hay indicios de descubrimiento (como ha dejado en claro en ocasiones anteriores); el factor sorpresa que es el llamado a este seminario justo antes de la conferencia ICHEP2012 que comienza en Australia; el detalle del protocolo que señala que en caso de descubrimiento este será anunciado en CERN y no en alguna conferencia; y por último el día de ayer se supo que CERN invitó a los físicos teóricos que trabajaron en el desarrollo de la teoría detrás del bosón de Higgs, incluyendo al mismo Peter Higgs y Tom Kibble, sin embargo se ha declarado que no es una invitación formal aunque CERN les dijo que eran bienvenidos a participar. Al final mucho ruido y la madrugada del miércoles veremos si habían muchas o pocas nueces.

El seminario será técnico, lo que significa que gran parte será dedicado a la explicación de los métodos usados. Habrá que esperar a las transparecias finales, donde se muestre el resultado final. Algunos términos clave para tener presente son por ejemplo canal. El Higgs al ser una partícula muy masiva se descompone rápidamente en otras (decae), por ejemplo puede transformarse en dos fotones (H\rightarrow2\gamma) o en un par de quarks (H\rightarrow q\bar q). Estos diferentes tipos de decaimientos se llaman canales. Otro término importante es exceso, que se refiere al número de eventos en un determinado canal comparado a lo esperado si no hubiese Higgs. Un exceso es algo bueno ya que indicaría una señal del Higgs en un determinado canal, por lo cual todos esperamos que se anuncie un exceso de algún tipo. Lo otro importante es la significancia del exceso, de lo cual hemos hablado antes. Un descubrimiento requiere 5\sigma, sin embargo puede ocurrir que ninguno de los experimentos observe una señal a 5\sigma pero la combinación de ambos puede alcanzar esta significancia. Los detalles de la combinación son muy sutiles, pero los expertos nos mantendrán informados al respecto. Lo otro a lo que debemos estar atentos es si (en caso de descubrimiento) el Higgs es el que se espera observar en el modelo estándar, ya que podría tratarse de una partícula inesperada, o una partícula “disfrazada” de Higgs, o podría a corresponder a un Higgs de una teoría que no es el modelo estándar… mejor me dejo de elucubrar casos hipotéticos. Queda sólo un día para conocer el anuncio, por primera vez estoy muy emocionado con la posibilidad de que se anuncie el descubrimiento de la goddamn particle. El miércoles habrán fuegos artificiales en Estados Unidos celebrando el día de independencia, sin embargo la comunidad científica celebrará algo muy distinto (ojalá!).

Para detalles sobre el bosón de Higgs se recomienda este post anterior y el video de abajo. El seminario del CERN podrá seguirse en vivo en este link. El seminario es a las 9AM hora de Suiza, para ver la hora en tu ciudad ver aquí.

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Acerca de Jorge Diaz

Jorge es Investigador Postdoctoral en el Karlsruher Institut für Technologie, Alemania. Se dedica a la Astrofísica de Partículas estudiando neutrinos, rayos cósmicos y fotones de alta energía. Obtuvo su Ph.D. en Física de Partículas en Indiana University, Estados Unidos. En Twitter: @jsdiaz_
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21 respuestas a Conversando con el autor de La Partícula Divina

  1. Carlos Rubilar dijo:

    Que emocionante… muchos indicios de que al fin se descubra esta escurridiza partícula :D Esperemos que las expectativas tengan recompensa. Estaré pendiente a mañana :D

  2. Que entretenido, me acuerdo haber estado en 2do año de pre grado cuando anunciaron la secuenciación del genoma humano. Para mí como biólogo molecular significó un gran paso y me ayudó a querer aún más este estilo de vida, me imagino que para los físicos lo de mañana debe ser algo similar (aunque en verdad hasta yo estoy emocionado y eso que no entiendo nada de física de partículas jeje). Saludos y felicitaciones por el blog.

    • Los físicos de partículas estamos en la nubes, aunque debo reconocer que prefiero un mundo sin bosón de Higgs porque eso nos haría replantearnos todo lo que sabemos. Parece que la naturaleza no es tan malvada.

  3. “Parece que la naturaleza no es tan malvada.” o que la física no está tan equivocada ;)

  4. Carlos Rubilar dijo:

    OMG 4,9 sigma!! Jajaja! :D En torno a los 125 GeV O.O!

    • Carlos Rubilar dijo:

      Solo se que lo que vi no entendi mucho de los datos crudos pero al final… 5 de sigma OMG!! de ATLAS

      “Esto es solo el comienzo…”

      • Carlos Rubilar dijo:

        Un nuevo descubrimiento… :D Me alegro mucho (Estas son comentarios a flor de piel, en vivo. Espero no molestar)

  5. Carlos Rubilar dijo:

    Y las expectativas tuvieron recompensa :D

  6. SEBASTIAN dijo:

    Estoy viendo las noticias y dicen que encontraron en boson de Higgs.!! Pero nos tienes acostumbrados a no creer mucho hasta ver tu publicación así que creo que esperaré =)

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  11. Pingback: Fuentes de información confiables del Higgs « saltos convergentes

  12. ley cosmica dijo:

    Este proyecto ha llevado mucho sacrificio a científicos de todas partes, después de estrujar sus cerebros al máximo y haber logrado los recursos necesarios para lograrlo.

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